If you’ve ever spent a night shivering in the woods, unable to sleep because your teeth are chattering too loud, then you fully understand the importance of a quality sleeping bag. If you haven’t, good! Let’s keep it that way.

Your sleeping bag will be one of the most important pieces of gear you bring on any backpacking trip. It’s critical for warmth, comfort, safety, and helping your body get the rest it needs. Your sleeping bag will also be one of the four heaviest items in your pack (shelter, sleeping bag, sleeping pad, backpack). So it’s a good place to save weight, which will make hiking more enjoyable.

When you start looking for a bag with the perfect balance between warmth, weight, comfort and functionality, you’ll quickly find that there are A LOT of options out there. That’s why I’ve created this guide to share the very best sleeping bags and quilts on the market. Enjoy!

 

CRITICAL SLEEPING BAG CONSIDERATIONS

COST – Your sleeping bag will probably be one of the most expensive items in your backpack, but it could easily be your favorite piece of gear too. Budget sleeping bags can get down around the $150 range and high-end sleeping bags can easily top $500. I’ve heavily factored cost into my choices to recommend bags with great quality and value.

WEIGHT – Your sleeping bag will be one of the four heaviest items in your backpack (shelter, sleeping bag, sleeping pad, backpack). That’s why it’s critical to strike a balance between warmth, comfort, and weight with your choice. It won’t take long to get sick of lugging a heavy sleeping bag up a big hill.

WARMTH – Sleeping bags don’t create warmth, your body creates warmth. Your sleeping bag keeps you warm by trapping that body heat in an enclosed space. Sleeping bags with more insulation trap heat better, so they’re warmer. Sleeping bags with lots of interior space are less efficient because they create a larger area for your body to heat up.

TEMPERATURE RATING – Sleeping bags come with temperature ratings to help you choose the best bag for your hiking syle. In general, bags rated between 15F and 35F are considered good 3-season bags (spring, summer, and fall). Those are the most popular models, so that’s what I’ll focus on for this post. You may also see something called EN temperature rating, which stands for European Norm. EN is a standardized temperature rating system that keeps ratings consistent across the industry.

CHOOSING A TEMPERATURE RATING – Sadly, choosing the right temperature bag is not an exact science. Some people are “hot sleepers” and some are “cold sleepers.” Knowing your sleeping style will help narrow your search. In addition, men generally sleep warmer than women – often around 10 degrees warmer – so they tend to choose bags with higher temperature ratings. The next step is to think about the weather that you usually backpack in. For example, if you rarely backpack in below-freezing temperatures, then a 15F degree bag will probably be overkill for the majority of your trips.

INCREASING TEMPERATURE RATING – Another thing to keep in mind when choosing a temperature rating is that you can always increase your warmth by adding layers. For example, wearing a down jacket with a hood on chilly nights will boost the warmth of your bag big time. You can also sleep in long johns, wool base layers, a warm hat, and even gloves or mittens on really frigid nights.

WARMTH VS WEIGHT – Many backpackers think that warmer is always better when it comes to choosing a sleeping bag. And sometimes it is. But adding warmth also adds weight. So, if you usually like to backpack during warmer months, but you buy a 15F sleeping bag, you’re probably going to be carrying unnecessary weight on the majority of your trips. In addition, you’ll likely be too hot to even zip up your bag most nights.

INSULATION TYPE – When it comes to sleeping bag insulation, there are two main types: down and synthetic. Down insulation is more expensive but has a better warmth-to-weight ratio and compresses more. Down insulation bags will also last longer than synthetic bags if taken care of properly – often 20 to 30 years. Synthetic insulation bags are less expensive than down bags, they retain heat better when wet, and they usually dry quicker as well. Synthetic bags tend to be bulkier and weigh more though.

WARM WHEN WET – Synthetic insulation bags (and, to a lesser degree, bags with treated dry down) will hold warmth better when they’re wet and dry quicker. But it’s important to remember that no sleeping bag will be comfortable when wet. If you end up having to spend the night in a wet sleeping bag, you’re probably going to be miserable any way you slice it. So my advice is to be vigilant about keeping your sleeping bag dry at all times.

DOWN FILL POWER – The fill power (fp) of a down bag measures the quality of the down insulation in the bag. Higher fill power down weighs less than lower fill power down. As you might imagine, higher fill power down is also more expensive.

QUILTS VS BAGS – In recent years sleeping quilts have started to become very popular, especially among lightweight backpackers. Using a quilt is just like sleeping under a down comforter. With a quilt, you’ll sleep directly on your sleeping pad, which reduces weight by cutting out unnecessary insulation that would be compressed under your body. Some quilts also have closed footboxes and can be attached to sleeping pads, which will help hold heat in. Mummy bags are more restrictive, but they’re a more surefire way to hold heat in because they create a fully-enclosed system with a hood.

BAG LENGTH – Check with the manufacturer to find the correct length sleeping bag to fit your height. If you’re on the edge, the longer size will usually be a better fit. With a quilt, consider bumping up one size for the ability to pull it over your head on really chilly nights.

BAG WIDTH – Mummy bags usually come in standard widths, so if the cut is too slim you’ll probably need to choose a different model. Slim cut bags are great for saving weight and efficient warmth, but they are more restrictive. Most quilts come with the option of choosing a width. A little extra width in a quilt can be nice for making sure there are no drafts when shifting around at night. This can be especially helpful if you’re wearing a bulky puffy coat on truly frigid nights.

ZIPPER LENGTH – Mummy bags often come with different zipper lengths. Full-length zippers are ideal because they give you the ability to open the bag completely for ventilation. Some bags reduce weight by cutting down on zipper length. If you usually like having your feet tucked in, a shorter zipper might not bother you, but most people prefer the flexibility of a full-length zipper.

DWR – Durable water repellent is a treatment that causes water to bead up on the outer shell of a sleeping bag rather than soak in. DWR will wear off over time and need to be reapplied, but it’s a nice feature to have. It won’t make a bag anywhere near waterproof, but it does add a little extra water protection.

HOOD – Almost all mummy bags come with hoods to help contain heat loss from your head. Most backpacking quilts don’t have hoods, so you’ll want to retain that heat another way. Wearing a warm hat or a down jacket with a hood are the two most common ways to protect against heat loss on chilly nights in a quilt.

BUYING ONLINE – Check the seller’s return policy before you buy, but you can almost always return an unused sleeping bag within a certain timeframe after purchasing. I recommend buying your top choice, testing it at home, and returning/exchanging it if it doesn’t feel quite right. I’ve been buying lightweight sleeping bags online for years and I’ve yet to have any problems.

STORAGE – Never store any sleeping bag compressed. Always take it out of its stuff sack and store in a dry location. Keep your sleeping bag in a large sack with room to spread out or hang it up. Storing your sleeping bag while compressed can damage the insulation of your bag and hurt its ability to hold heat over time.